El mar como fuente de agua potable

Agua Potable

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El crecimiento vegetativo y el cambio climático han creado un panorama en el que las fuentes de agua ya no cubren las necesidades de muchas ciudades alrededor del mundo y esta realidad se expande año tras año. Una posible solución, que desde hace décadas han adoptado países como los Emiratos Árabes Unidos, Argelia, España, Australia y Chile, es la implementación de plantas desalinizadoras, a través de las cuales se transforma el agua de mar en agua potable y que, aunque con algunas limitaciones, pueden paliar de manera rápida las necesidades de cualquier país que lo requiera.

De acuerdo a informes de la Organización de las Naciones Unidas para la Educación la Ciencia y la Cultura (UNES­CO), 1,800 millones de personas habitarán en países o regiones con escasez absoluta de agua, y dos tercios de la población mundial podrían vivir en condiciones de tensión hídrica para el año 2025. Ante estas proyecciones países y entidades privadas se encuentran investigando tecnologías para la obtención de agua potable a partir de agua de mar mediante un proceso llamado desalinización, con el que se consigue reducir la presencia de sólidos disueltos en el agua de mar, entre los que se encuentra la sal. Las sales disueltas en los mares del mundo fluctúan entre 25,000 partes por millón (ppm) y 45,000 ppm; cifras que se reducen a menos de 1,000 ppm mediante la desalinización.

Algunos países como los Emiratos Árabes, con una creciente necesidad de agua potable, optaron por este sistema durante los años sesenta, cuando construyeron plantas desalinizadoras térmicas aprovechando el calor excedente de la explotación del petróleo. En esta misma década el desarrollo de la tecnología permitió la construcción de plantas desalinizadoras comerciales con una producción de hasta 8,000 m3 diarios en varios países del mundo, entre los que se encuentran España y Estados Unidos.

Estas primeras plantas desalinizaban el agua de mar a través de procesos de evaporación, los que demandaban ingentes cantidades de energía haciendo sus operaciones costosas. Las investigaciones en nuevas técnicas avanzaron y se desarrollaron los métodos de desalinización por membranas que fueron usados durante los setenta. En las siguientes décadas los avances tecnológicos redujeron los costos de la desalinización haciéndola más rentable y comerciali­zable.

VARIANTES.

Debemos empezar por señalar que la “desalinización” es la reducción de la presencia de sales disueltas específicamente en agua de mar, mientras que la “desalación” es la reducción de la concentración de sales en un solvente.

Los sistemas de desalinización pueden dividirse en dos tipos: Los que extraen el agua de la solución salina (agua de mar) y los que extraen la sal del agua. Asimismo, los procesos pueden clasificarse de acuerdo al tipo de energía que usan como la mecánica, nuclear, eléctrica, térmica o mixtas cuando usan dos o más de estas.

Uno de los procesos es el de desalinización por Efecto Flash, que consiste en evaporar el agua. Como el vapor no contiene sales luego es condensado en tubos. Este es el proceso de desalinización por evaporación más usado en el mundo y se ha implementado masivamente en Oriente Medio en donde este proceso es muy útil cuando el agua bruta (materia prima) no es de buena calidad por su alta salinidad, su temperatura o contaminación.

Este proceso, además, es sencillo de acoplar en plantas que tienen calor excedente (refinerías de petróleo o generadoras de electricidad por quema de combustible) para formar sistemas de cogeneración y permite una gran variabilidad de rangos de operación en ambas plantas. A pesar de sus ventajas, entre las que se cuenta la alta productividad, requiere de una gran cantidad de energía y tiene un alto costo de operación.

Otro de los sistemas es la destilación por Múltiple Efecto, un sistema de evaporación en varias etapas con intercambiadores térmicos que aprovechan el calor de la etapa anterior. Tienen una producción de agua desalinizada menor que las plantas Flash.

Similares a las plantas por Múltiple Efecto son las de Compresión Térmica de Vapor (CTV), pero estas toman el vapor residual de las plantas eléctricas para comprimirlo y aplicar calor nuevamente. Este sistema solo puede ser usado si existe una planta eléctrica cercana para alimentarlo.

En zonas muy áridas uno de los métodos más eficientes es la destilación por energía solar. Tiene un costo energético nulo y requiere de una escasa inversión inicial, pero su rentabilidad es muy baja. Solo produce unos litros por metro cuadrado de colector solar en condiciones climatológicas favorables. El sistema consta en depósitos de agua cubiertos por vidrio en posición diagonal. El agua evaporada se condensa en la cara inferior del vidrio para caer en un canal.

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Fuente: http://www.construccionyvivienda.com/component/k2/el-mar-como-fuente-de-agua-potable

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